Le “mini-lune” ancora da scoprire orbitano intorno alla Terra


Foto: pixabay.com

Nel 2006, gli astronomi del Catalina Sky Observing Project in Arizona hanno scoperto un oggetto insolito nel mare di migliaia di satelliti artificiali che circondano il nostro pianeta.

Dopo un esame più attento, si scoprì che era qualcosa di più di un semplice frammento di detriti spaziali. È un satellite naturale caduto temporaneamente nell'orbita terrestre.

Chiamata 2006 RH120, la mini-luna ha un diametro di soli pochi metri. Tuttavia, a differenza della Luna reale, questo corpo cosmico era un compagno temporaneo della Terra, orbitando attorno al nostro pianeta solo per un anno prima di essere espulso dall'orbita.

Più di 10 anni dopo, gli scienziati hanno individuato un’altra mini-luna (2020 CD3) – delle dimensioni di una piccola automobile – che ha viaggiato nell’orbita terrestre prima di essere espulsa dal sistema Terra-Luna nel marzo 2020.

A causa della loro vicinanza alla Terra, queste mini-lune richiedono un attento studio scientifico. Tuttavia, alcuni esperti vedono le mini-lune e altri asteroidi vicini alla Terra come risorse importanti nell’esplorazione spaziale. Scienza diretta.

Non siamo ancora diventati una specie planetaria. Le mini-lune potrebbero rappresentare passi importanti verso la comprensione di come gli esseri umani possono operare nello spazio interplanetario, raggiungendo infine Marte, afferma Richard Pinsel, professore di scienze planetarie presso il Massachusetts Institute of Technology.

Nel settembre 2016, la NASA ha lanciato la navicella spaziale senza equipaggio OSIRIS-REx in missione per recuperare un campione da Bennu, un pericoloso asteroide con una probabilità 1/2.700 di colpire la Terra nel 2182. Sette anni dopo, la navicella spaziale ritornò con un piccolo pezzo dell'asteroide di 4,5 miliardi di anni.

Il successo di questo lavoro ha ispirato gli scienziati a pianificare la fase successiva della ricerca. Un'idea è quella di utilizzare gli asteroidi vicini per supportare un viaggio su Marte.

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Benue si trova a circa 300.000 chilometri dalla Terra e interseca la sua orbita attorno al Sole ogni pochi anni. L’opera durò quindi sette anni e costò circa 1,16 miliardi di dollari.

D'altra parte, le mini lune sono alcuni degli asteroidi più accessibili.

Per spostarti ovunque nello spazio, devi cambiare velocità. Le mini-lune sono piccoli corpi con gravità molto bassa e richiedono un basso cambiamento di quantità di moto richiesto, il che significa che non è necessaria molta spinta per trasportare il veicolo spaziale dall'orbita terrestre bassa al punto di incontro dell'asteroide. Pertanto, le missioni sulle mini-lune richiederanno meno carburante rispetto alle missioni su molti veicoli spaziali.

La ricerca suggerisce che ci vogliono circa 100 giorni affinché il mini vada sulla luna e ritorno. (La nostra luna è a tre giorni di distanza, ma il razzo Saturn V della NASA ha richiesto 770.000 litri di cherosene e 1,2 milioni di litri di ossigeno liquido.)

Sebbene le missioni sulle mini-lune abbiano del potenziale, lo svantaggio è la loro natura transitoria: potrebbe essere difficile lanciare una missione prima di lasciare l’orbita terrestre a breve termine.

Le missioni sulle mini-lune e su altri asteroidi vicini alla Terra possono testare le prestazioni delle tecnologie remote dell'agenzia spaziale, compresi i sistemi di supporto vitale, i motori e i sistemi di propulsione, afferma Paul Abel, capo scienziato della NASA per la ricerca sui piccoli corpi.

Viaggiare verso le mini-lune aiuterà gli scienziati in un'altra importante impresa: l'estrazione dell'acqua. L’acqua è importante non solo per l’idratazione ma anche per la produzione di ulteriore carburante per missili, solitamente idrogeno liquido. Ciò è necessario per raggiungere Marte, che si trova a una distanza media di 225 milioni di chilometri dalla Terra.

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Attualmente, i veicoli spaziali devono trasportare l’acqua e il carburante dalla Terra. L'enorme peso del fluido significa che è necessaria un'enorme forza propulsiva per liberarsi dalla gravità terrestre, aumentando il peso del sistema.

Per spezzare questo circolo vizioso, dobbiamo trovare un modo per alimentare lo spazio.

Gli asteroidi vicini alla Terra potrebbero essere candidati ideali per “pompe spaziali”. Sempre più ricerche mostrano che molti asteroidi vicini alla Terra sono ricchi di minerali e acqua intrappolata nelle rocce. Se fosse possibile accedere a quell’acqua, potrebbe essere scomposta in idrogeno e ossigeno, i componenti chiave per produrre carburante per missili.

Abel dice che avrai acqua da bere, ossigeno da respirare e carburante per missili.

La NASA è attualmente concentrata sulla ricerca di acqua sulla Luna, ma diverse società commerciali – tra cui Karman+, Transastra e Astroforge – stanno esaminando gli asteroidi per l’estrazione di acqua e metalli.

Queste operazioni devono ancora iniziare, principalmente a causa dei costi e della tecnologia necessaria per accedere a queste rocce volanti. Tuttavia, le missioni su piccole lune possono servire da test per le tecnologie di estrazione degli asteroidi.

Tuttavia, le mini-lune potrebbero non essere la scelta migliore per il rifornimento di carburante dei veicoli spaziali. Alcuni scienziati ritengono che molte mini-lune non trasportino acqua perché si sono staccate dalla Luna o sono state attratte dal bordo della fascia principale degli asteroidi, indicando uno scarso potenziale per l'acqua.

Sebbene le lune piccole siano prive di acqua, potrebbero consentire alle aziende di testare la loro capacità di manovrare vicino agli asteroidi.

Pronalaženje još mini-meseca

Mini-mesece je vrlo teško detektovati pomoću postojećih teleskopa baziranih na Zemlji zbog male veličine i brzog kretanja. Međutim, novi teleskop bi to mogao promeniti – visoko u čileanskim Andima, uskoro će biti završena konstrukcija opservatorije „Vera Rubin“, koja će imati najveću digitalnu kameru na svetu.

Ta kamera će 2025. godine početi da pravi 700 slika svake noći tokom 10 godina radi katalogiziranja solarnog sistema na visokopreciznom nivou od šest terapiksela. Ovo detaljno istraživanje univerzuma će pomoći naučnicima sa razumeju misteriozne supstance kao što su tamna materija i tamna energija.

A prema simulaciji iz 2020, takođe bi moglo pomoći astronomima da detektuju mini-mesec svaka tri meseca.

Još jedan instrument NASA, kamera za snimanje objekata u blizini zemlje – NEOCam – u 2027. će detektovati asteroide. Kamera će potpuno skenirati nebo svake dve nedelje radi potencijalno opasnih asteroida i kometa u blizini Zemljine orbite. Iako je primarni cilj ovog infracrvenog svemirskog teleskopa zaštita od „ubica planeta“, ujedno može otkrivati mini-mesece.

Bez obzira na značaj uloge misija na mini-mesece za tehnologiju svemirskih letelica ili rudarske operacije, izučavanje tih privremenih saputnika i drugih asteroida u blizini Zemlje moglo bi dati bitne uvide u misterije našeg solarnog sistema. Mnogi naučnici misle da su asteroidi kao što je Benu verovatno doneli semenje života na Zemlju rano u njenoj istoriji.

Mini-meseci su odlična mesta za otkrivanje hemijskog porekla našeg solarnog sistema i sastojaka koji su stvorili život na Zemlji. Razlog zašto ih nismo ranije posećivali je to što ih nema baš mnogo. Upravo ih otkrivamo. Novi teleskopi će ih izneti u prvi plan.

(Telegraf Nauka/Live Science)

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